「特許万能説」の誤解
特許権は国家権力の裏付けを持つ強力な「独占排他権」であるため、特許権者のみが、その特許権の保護対象となった発明を事業に利用することができます(特許法第68条)。この事実に基づいて、「特許さえ取れば会社の事業は安泰だ(競合に市場を侵食されることはない)」と解釈される傾向がありますが、はたしてそれはどこまで本当でしょうか。

例えば、ロボット掃除機「Roomba」で有名な米アイロボット社は、日本で83件もの特許権を取得しており(2017年12月1日現在)、この分野で最多の権利を維持しています。しかし、「ロボット掃除機」の市場を同社が独占できているわけではなく、実際は、シャープ(COCOROBO)、パナソニック(ルーロ)、東芝(トルネオ)など、複数の後発メーカーが競ってロボット掃除機を発売している状況です。

大阪に至る道は1つではない
東京を出発して大阪に到着するための手段を想像した場合、それは1つでないことはすぐ分かります。例えば、東京駅から東海道新幹線に乗る、羽田から大阪国際空港に飛ぶなどのメジャーな手段だけでなく、北陸新幹線から金沢でサンダーバードに乗り換える、横浜で神戸行きの船に乗るなどのマイナーな手段もあり、乗り物・経路の組み合わせを考慮すれば無数の手段が考えられます。

同じように、「ロボット掃除機」を実現するための技術的手段も1つではありません。それを構成する要素技術は多数あり、それぞれに複数の選択肢が存在する場合が多いため、全体として無数の技術的手段が考えられます。アイロボット社は、そのうちの「わずか83の技術的手段」を独占しているに過ぎないため、「ロボット掃除機」という広大な市場全体を抑えることはできていないのです――ということは、特許権を取得することに、そもそも意味はないのでしょうか。

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